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Un après-midi avec Geoffrey Kent – NEWS.MC

J’étais vraiment excité d’interviewer Geoffrey Kent. Tellement excité que j’ai raté son immeuble, pris le mauvais virage et me suis retrouvé dans la mauvaise partie du pays. Il a fallu des millions d’escaliers pour revenir là où il vit. J’étais en retard et mortifié.

L’ironie ne m’échappe pas. Geoffrey Kent, pionnier mondial du voyage, expert en voyages et fondateur d’Abercrombie & Kent, l’agence de voyage de luxe primée, a jusqu’à présent parcouru quelque 18 millions de miles dans 159 pays, dont une grande partie dans certains des coins les plus sauvages de la planète.

Il possède actuellement un « merveilleux ranch et une place sur la plage » au Brésil, une maison au Kenya – Flavio Briatore est un voisin, une maison à Londres, mais sa base et ce qu’il appelle sa maison depuis 14 ans est à Monaco. Le temps, la sécurité et le fait que ses jumeaux de cinq ans soient heureux à l’école locale ici font une grande différence. « Où irais-tu d’autre ? »

M. Kent admet avoir passé toute la matinée à diverses réunions de zoom avec certains des 56 bureaux du monde entier. L’empire qui emploie aujourd’hui plus de 2 500 personnes a été construit à partir de zéro lorsqu’en 1962, avec ses parents, il a fondé leur agence de voyage dans le but d’organiser des safaris autour du Kenya et éventuellement de se déplacer dans d’autres régions d’Afrique de l’Est. L’entreprise a grandi au-delà de l’imagination de tout le monde, mais peut-être pas la sienne.

La crise des deux dernières années n’a fait que souligner sa force.

« Abercrombie & Kent a en fait été construit pour cette période », explique Geoffrey Kent, tout en sirotant son expresso.

« Il y a longtemps, nous étions les premiers à faire des voyages personnels individuels et sur mesure. Tout au long, nous avons eu les meilleurs conseillers touristiques pour prendre soin de vous – connaissant tous vos antécédents, ce que vous voulez, ce que vous ne voulez pas et nous sommes allés dans tous les endroits, donc en fait, nous sommes faits pour ce qui se passe maintenant et nous sont en mesure de répondre aux demandes les plus strictes de nos clients avec des avions privés, des yachts privés, des camps de safari, en respectant leur espace et leur intimité.

Il faut deux ans entre l’idée et la réalisation d’un itinéraire pour les expéditions inspirantes de Geoffrey Kent. Ceux-ci sont conçus pour de petits groupes exclusifs, dirigés par Geoffrey lui-même, et ne fonctionnent généralement qu’une seule fois. Les rêver est sa partie préférée. Les voyages de cette année ont commencé à prendre forme en 2020, pendant les fermetures les plus strictes – ce qui, pour un déménageur constant, était un défi. La planification des expéditions le maintenait sain d’esprit.

Cette touche personnelle, s’impliquer personnellement, s’assurer que chacun est bien entouré et a, à tout moment, une personne à appeler en cas de besoin est une partie cruciale du service. Beaucoup de ses clients exclusifs ont son numéro de portable en numérotation abrégée.

Il se souvient – ​​en riant – un jour de Noël il n’y a pas si longtemps, d’un appel d’un client qui venait d’atterrir aux Seychelles en jet privé : « Je suis vraiment désolé de vous déranger, Geoffrey, mais combien dois-je donner de pourboire au porter? »

On rigole bien. Une des millions d’anecdotes avec lesquelles il divertit ses invités. Pour de nombreux habitués la plupart du temps, la seule condition pour réserver une place est : « Est-ce que Geoffrey vient ?

Les gens, semble-t-il, sont prêts à voyager à nouveau. « Mon voyage autour du monde est complet maintenant – il ne reste plus une seule place. Les autres voyages sont complets à 70% et cela n’est dû qu’aux incertitudes de Covid et aux règles et réglementations en constante évolution.

Je me demande si l’industrie du luxe est à l’abri des crises comme une pandémie simplement parce que les clients sont très riches ?

« Quiconque a de l’argent veut en avoir pour son argent, peu importe ce qu’il dépense – cela n’a presque aucune importance. Je pense que ce que tout le monde veut aujourd’hui, c’est de l’excitation. Faire l’expérience de l’inconnu. Nous nous concentrons sur les expériences qui changent la vie. Le voyage est la seule chose que vous achetez qui vous permet de vous sentir plus riche. Le luxe est pour moi une grande aventure. Une bouteille de vin à 800 £ ne m’excite pas beaucoup, un voyage au Pôle Sud ou une plongée avec les requins par contre….

Le Saint Graal des explorateurs, le pôle Sud, a longtemps figuré sur la liste de souhaits de Geoffrey Kent. Il a pu l’accomplir lors de son voyage du 15 décembre 2018 – 107 ans et deux jours après que Roald Amundsen soit devenu la première personne à s’y tenir. Le même voyage au pôle Sud avec nuit en camping sur le haut plateau polaire – l’un des sites de camping les plus reculés de la planète – fait désormais partie d’Inspiring Expeditions de Geoffrey Kent, une aventure de 12 jours pour 12 personnes seulement, prévue pour décembre 2022 .

« Tous mes voyages comportent un élément de danger – donc je le fais toujours en premier – de préférence en solo – et j’essaie d’éliminer le danger… D’abord je le fais mentalement – vous pouvez éliminer la plupart des dangers grâce à un guide incroyable, un guide au top, au top et en disposant du meilleur matériel. Lorsque je planifie ensuite un voyage pour des clients, je n’essaie pas d’économiser de l’argent, je dépense encore plus d’argent et je m’assure que le voyage est aussi parfait et aussi sûr que possible.

Il n’y a eu qu’un seul voyage où les clients n’ont pas suivi. En 2004, alors qu’A&K organisait des voyages sur chaque continent, Geoffrey Kent partit explorer les confins de l’espace.

« Il n’y a aucun moyen de savoir ce que la dernière frontière réserve à mon entreprise sans l’essayer moi-même. » On lui a demandé de déposer 2 000 £ dans le cas où « il est nécessaire de ramener le corps dans le pays d’origine » et sans le dire à personne, il est monté à bord d’un English Electric Lightning – l’avion de chasse supersonique britannique – sur le site du Cap pour jet militaire vols. « C’était poilu! », se souvient Geoffrey, « Nous avons décollé verticalement de zéro à quarante mille pieds en une minute, puis, après trois boucles, nous sommes montés à soixante-cinq mille pieds et avons accéléré à la vitesse maximale de Mach 2,2 jusqu’à ce que nous soyons en regardant la courbure violette de la Terre.

Avec soulagement et non déception, il conclut qu’A&K Space n’a jamais décollé. Le pilote David Stock a été tué quelques mois plus tard alors que le même avion volait à pleine vitesse. Geoffrey Kent a eu une chance incroyable. Dans ses mémoires Safari, il écrit : « Démarrer A&K Space a été l’une de mes entreprises les plus audacieuses, mais un bon leader sait quand débrancher la prise.

Né survivant, lors d’un safari en Rhodésie du Nord (qui deviendra plus tard le pays indépendant de la Zambie), il tombe gravement malade et est transporté d’urgence à l’hôpital de Nairobi par avion affrété. L’opération pratiquée par un médecin kenyan lui a sauvé la vie.

Et quelle vie cela a été jusqu’ici. Un garçon intrépide qui grandit dans la nature sauvage du Kenya, un pionnier dans l’âme, Geoffrey, 17 ans, a entrepris un voyage de Nairobi à Cape Town en moto – à peine 3 000 miles. Il a été le premier à terminer le voyage. Le voyage de cinq mois n’a pas seulement aiguisé son appétit pour l’aventure, il a réalisé lorsqu’il a eu l’opportunité de séjourner dans un hôtel 5 étoiles pendant ce voyage que ce qu’il voulait était une vie d’aventures passionnantes le jour, de sécurité et de luxe la nuit.

« Je me suis dit : ‘Je pourrais vivre comme ça pour toujours' ».

Quand Abercrombie & Kent a commencé – à propos il n’y a pas d’Abercrombie, mais cela semble grandiose et place l’entreprise en tête de liste dans les pages jaunes – Geoffrey, inspiré par son passage à l’Académie royale militaire de Sandhurst, a inventé le slogan « Tirez avec un appareil photo pas avec une arme à feu » et est crédité d’avoir introduit le premier safari photographique de luxe en Afrique.

A&K est rapidement devenu le premier safari sous tente mobile d’Afrique de l’Est avec réfrigération – cette mise à niveau a eu lieu alors que Geoffrey, 20 ans, a presque effacé le compte bancaire de l’entreprise pendant que ses parents étaient en vacances ailleurs et… n’en avaient aucune idée.

Depuis l’Afrique, la société s’est développée à l’échelle mondiale, pionnière des voyages passionnants en Égypte, en Chine, en Antarctique, en Amazonie… Elle a également été la première entreprise à introduire le voyage en jet privé avec The Royal Air Tour en 1989.

Geoffrey Kent à bord du jet privé d’A&K

Geoffrey Kent est devenu une personnalité bien connue mais il n’attribue sa renommée qu’à une seule chose : le polo.

« Jouer au polo était le passeport d’origine – Winston Churchill a déclaré: ‘Toute personne avec un handicap de deux buts aura un passeport pour le monde.’ Vous pouvez voyager où vous voulez. Et je l’ai fait et j’ai rencontré tout le monde.

Kent était un joueur en tant que capitaine de l’équipe de polo Rolex / Abercrombie & Kent, remportant le championnat de polo de l’US Open à deux reprises. Il a été capitaine et patron de l’équipe de polo de Windsor Park de Son Altesse Royale le Prince Charles, remportant la plupart des trophées majeurs en Angleterre.

Un accident presque mortel en 1996 a mis fin à la carrière réussie de Polo. « Je suis allé à la dinde froide, j’ai vendu des chevaux et je n’y ai plus jamais joué. » Pendant longtemps, il n’a jamais pu se résoudre à le regarder non plus.

Après l’accident, il a mis toute son énergie dans l’entreprise. « Abercrombie & Kent est comme un jeu de polo pour moi maintenant : passionnant, autant de dangers éliminés que possible, mais nous le gardons toujours à l’affût. »

À 79 ans, il planifie et rêve encore de nouvelles aventures, mais ce qu’il se réveille chaque matin, me dit-il, ce sont ses deux enfants, Valérie et Geoffrey Jr. qui viennent de rentrer de l’école et saluent joyeusement leur papa. Valérie me demande de fermer les yeux et me présente un poupon ; plus tard, elle me demande de m’en occuper pendant un moment qui peut sembler ridicule mais assis dans le salon de Geoffrey Kent rempli de jouets et l’interviewer avec la poupée sur mes genoux me semble tout à fait naturel.

« C’est en fait le meilleur moment pour être père. Vous avez beaucoup de temps ! Quand je me suis marié pour la première fois, je n’avais rien – j’avais une Land Rover, 100 livres et une entreprise à développer, maintenant je joue au football avec mes enfants et je vous le dis : ils me gardent jeune ! »

Les joyeuses conversations familiales autour de moi signifient qu’il est temps de partir. On me donne le livre de Geoffrey, ses mémoires, Safari, que je continuerai à lire jusqu’au petit matin. Lorsque je l’ouvre pour la première fois, la dédicace se lit comme suit : « À quand remonte la dernière fois que vous avez fait quelque chose pour la première fois ? »

Arménie, Temple de Garni, Geoffrey Kent

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